Mặc dù khởi động chậm, kỳ tích du lịch vũ trụ bắt đầu phát triển

SpaceShipTwo hạ cánh ngày 4 tháng 5 năm 2011 trên Đường băng 30 tại Cảng Hàng không và Vũ trụ Mojave ở California. Chạm xuống báo hiệu kết thúc thủ công thành công

SpaceShipTwo hạ cánh ngày 4 tháng 5 năm 2011 trên Đường băng 30 tại Cảng Hàng không và Vũ trụ Mojave ở California. Việc chạm xuống báo hiệu sự kết thúc thành công cho thử nghiệm lướt thứ 7 của chiếc tàu và lần đầu tiên đánh giá hệ thống vào lại lông vũ mới lạ của nó. (Tín dụng hình ảnh: Bill Deaver / Deaver-Wiggins and Associates)



Du lịch không gian dưới quỹ đạo và các nỗ lực tàu vũ trụ tư nhân khác đã không phát triển nhanh như nhiều người có thể hy vọng hoặc mong đợi, nhưng ngành công nghiệp hiện đang thu được một số động lực nghiêm trọng.

Quay trở lại năm 2004, tỷ phú người Anh Richard Branson dự đoán rằng công ty mới thành lập của ông, Virgin Galactic, sẽ đưa khách hàng lên không gian dưới quỹ đạo vào năm 2007. Virgin Galactic và các công ty khác vẫn chưa tung ra bất kỳ hành khách trả tiền nào, nhưng họ đã sẵn sàng làm như vậy trong một số chuyên gia nói trong tương lai gần.





'Tôi rất lạc quan về thị trường. George Nield, phó quản trị viên phụ trách vận chuyển vũ trụ thương mại tại Cục Hàng không Liên bang Hoa Kỳ, cho biết chúng tôi đang thấy rất nhiều hoạt động. 'Chúng tôi cũng đang chứng kiến ​​sự trưởng thành thực sự trong chính ngành công nghiệp này.' [ Bình chọn bây giờ! Những con tàu vũ trụ tốt nhất mọi thời đại]

Nield nói thêm: “Tôi thấy khả năng một số công ty này sẽ đến thời điểm họ thử nghiệm xe của họ trong vài năm tới. 'Và chắc chắn trong vòng 5 năm tới, tôi mong đợi sẽ thấy các hoạt động thường xuyên và thường xuyên.'



Tuần này, các nhà lãnh đạo của ngành công nghiệp máy bay không gian tư nhân đang tụ họp tại Las Cruces, N.M. cho lần thứ bảy hàng năm Hội nghị chuyên đề quốc tế về tàu vũ trụ cá nhân và thương mại . Các quan chức từ các công ty tư nhân, NASA và Cục Hàng không Liên bang (FAA) sẽ sử dụng hội nghị chuyên đề để thảo luận về tương lai của du hành vũ trụ thương mại.

Tàu vũ trụ do tư nhân phát triển duy nhất chở phi công lên không gian siêu quỹ đạo, SpaceShipOne đã thực hiện ba chuyến bay thành công vào năm 2004. Được chế tạo bởi Burt Rutan có tầm nhìn hàng không vũ trụ và được tài trợ bởi người đồng sáng lập Microsoft Paul Allen, tàu vũ trụ này đã giành được Giải thưởng Ansari X trị giá 10 triệu đô la. Một phiên bản phát triển, SpaceShipTwo, sẽ đóng vai trò là nền tảng cho Virgin Galactic



Tàu vũ trụ do tư nhân phát triển duy nhất chở phi công lên không gian siêu quỹ đạo, SpaceShipOne đã thực hiện ba chuyến bay thành công vào năm 2004. Được chế tạo bởi Burt Rutan có tầm nhìn hàng không vũ trụ và được tài trợ bởi người đồng sáng lập Microsoft Paul Allen, tàu vũ trụ này đã giành được Giải thưởng Ansari X trị giá 10 triệu đô la. Một phiên bản phát triển, SpaceShipTwo, sẽ đóng vai trò là nền tảng cho đội phương tiện du lịch vũ trụ dưới quỹ đạo của Virgin Galactic.(Tín dụng hình ảnh: Scaled Composites / Bill Deaver)

Sự khởi đầu chậm chạp của ánh sáng không gian dưới quỹ đạo

Thời đại của du lịch vũ trụ chính thức bắt đầu vào năm 2001, khi doanh nhân người Mỹ Dennis Tito trả 20 triệu đô la cho một chuyến đi vào quỹ đạo tới Trạm vũ trụ quốc tế trong một thỏa thuận với cơ quan vũ trụ của Nga do công ty Space Adventures của Mỹ làm trung gian. Kể từ đó, sáu triệu phú khác đã trả tiền cho các chuyến đi tương tự (lần gần đây nhất vào năm 2009 với chi phí được báo cáo là 35 triệu đô la).

Nhưng các phương tiện vũ trụ dưới quỹ đạo tư nhân mới hứa hẹn sẽ phóng nhiều hơn một số phương tiện cực kỳ phong phú vào không gian. Một số công ty đang phát triển tàu vũ trụ có thể phục vụ cho khách du lịch vũ trụ hoặc các nhà khoa học tìm kiếm cảm giác mạnh với hy vọng thực hiện các thí nghiệm trong những phút ngắn ngủi không trọng lượng được cung cấp bởi các tàu vũ trụ dưới quỹ đạo.

Sự lạc quan của Branson đối với Virgin Galactic đã được thúc đẩy bởi màn trình diễn của SpaceShipOne, người đã giành được giải thưởng Ansari X trị giá 10 triệu đô la vào năm 2004 sau khi nó bay vào không gian dưới quỹ đạo hai lần trong khoảng thời gian 5 ngày.

Virgin Galactic đã dựa trên hạm đội tàu đệm lót quỹ đạo trong tương lai của mình trên SpaceShipOne, được chế tạo bởi công ty Scaled Composites có trụ sở tại California. Vào thời điểm đó, việc lập kế hoạch để Virgin Galactic bắt đầu hoạt động thương mại trong ba năm hoặc lâu hơn có lẽ không quá dài.

Nhưng tàu vũ trụ rất khó khăn và các mốc thời gian lạc quan trong ngành hiếm khi diễn ra.

John Gedmark, giám đốc điều hành của Liên đoàn bay không gian thương mại cho biết: “Trong hàng không vũ trụ, mọi thứ luôn mất nhiều thời gian hơn bạn nghĩ.

Hơn nữa, Virgin Galactic không chỉ bắt đầu tạo ra các bản sao của SpaceShipOne vào năm 2004.

Sau khi tham khảo ý kiến ​​của khách hàng, công ty quyết định đại tu tàu vũ trụ, cung cấp cho SpaceShipThip mới thêm hai cửa sổ và làm cho nó đủ rộng để cho sáu hành khách trả tiền bay quanh cabin một chút, các quan chức cho biết.

Tàu mẹ WhiteKnightTwo mang Virgin Galactic

Tàu mẹ WhiteKnightTwo chở tàu vũ trụ quỹ đạo con của Virgin Galactic đến Spaceport America của New Mexico, nơi sẽ là căn cứ địa của nó sau khi cơ sở này hoàn thành.(Tín dụng hình ảnh: Virgin Galactic)

'Chúng tôi đã thiết kế một chiếc xe mà chúng tôi nghĩ rằng đáp ứng được nhu cầu của những khách hàng đó', George Whit Edge, chủ tịch kiêm Giám đốc điều hành Virgin Galactic cho biết. 'Nhưng việc tạo ra chiếc xe đó không chỉ đơn thuần là tinh chỉnh SpaceShipOne. Nó thực sự đang tạo ra một phương tiện mới. '

Ông Whit Party nói thêm: Bắt đầu một hoạt động bay dưới quỹ đạo không gian còn bao gồm nhiều thứ hơn là chỉ thiết kế một con tàu vũ trụ. Virgin Galactic đã phải phát triển một chương trình sản xuất SpaceShipTwo (sẽ chính thức được gọi là VSS Enterprise), thiết lập Spaceport America hoàn toàn mới ở New Mexico và vạch ra chi tiết trải nghiệm bay trên không gian của khách hàng. [Ảnh: Spaceport America Takes Shape]

'Chúng tôi thực sự khao khát xây dựng đường truyền thương mại đầu tiên trên thế giới', Whit Ngoài nói với SPACE.com. 'Và đối với chúng tôi, điều đó có ý nghĩa nhiều hơn là chỉ có một chiếc xe. Nó có nghĩa là thực sự xây dựng một trải nghiệm và sự khởi đầu của một ngành công nghiệp. '

An toàn là trên hết

Virgin Galactic và những người chơi khác trong trò chơi bay không gian dưới quỹ đạo của con người - các công ty như XCOR Aerospace, Armadillo Aerospace và Blue Origin - cũng đang ưu tiên sự an toàn hơn tốc độ phát triển, Gedmark cho biết.

Gedmark nói với SPACE.com: “Họ đang dành thời gian cần thiết để đảm bảo các phương tiện được an toàn nhất có thể trước khi trả tiền cho khách hàng. 'Sẽ không bao giờ có thứ gì đó là phi cơ an toàn tuyệt đối, nhưng chúng sẽ an toàn hết mức có thể.'

XCOR Aerospace

Tàu vũ trụ Lynx của XCOR Aerospace được hiển thị phóng vào không gian với trọng tải khoa học ở mặt lưng trong hình minh họa của nghệ sĩ này.(Tín dụng hình ảnh: XCOR Aerospace)

Whit Ngoài thừa nhận rằng Virgin Galactic và ngành công nghiệp đang mất nhiều thời gian hơn để đi vào hoạt động hơn nhiều người mong đợi. Nhưng ông nói rằng sự trì hoãn cuối cùng sẽ trở thành một chú thích trong câu chuyện về ngành kinh doanh máy bay vũ trụ dưới quỹ đạo non trẻ.

'Nếu chúng ta có thể bắt đầu một cách an toàn, thì sẽ không ai nhớ rằng đã mất thêm hai năm hay gì nữa', Whit Ngoài nói. Điều quan trọng là bay một cách an toàn và có trách nhiệm, và theo cách dẫn đến sự phát triển trong tương lai, ông nói thêm.

Khách hàng đang chờ nó ra

Các khách hàng của Virgin Galactic dường như hầu hết đều có chung quan điểm của Whit Ngoài. Khoảng 450 người đã đặt cọc để bay với công ty, nhưng chỉ một số ít yêu cầu họ trả lại tiền , Whit Ngoài nói. (Giá vé của Virgin Galactic là 200.000 đô la, nhưng tiền đặt cọc từ 20.000 đô la trở lên).

“Tôi thực sự nghĩ rằng họ không chỉ là khách hàng - họ đang thay đổi lịch sử theo một cách nào đó,” Whit Ngoài nói. 'Và tôi nghĩ đó là thứ mà họ có thể nhận ra được.'

Jackie Maw, người đã đặt cọc vào năm 2006, nói rằng cô ấy không mất kiên nhẫn với tiến độ của công ty.

'Hãy nhớ rằng, đây là công nghệ tiên phong,' Maw, đến từ New Zealand nhưng sống ở Thành phố New York, nói với SPACE.com trong một email. 'Tất cả chúng tôi đều tập trung vào sự an toàn của các chuyến bay, và tôi dám chắc rằng hầu hết các phi hành gia trong tương lai đều vui vẻ chờ đợi [cho đến khi] Scaled và Virgin Galactic hài lòng 100% với các chuyến bay. '

Virgin Galactic đã thực hiện một loạt các thử nghiệm lướt với SpaceShipTwo rồi. Công ty hy vọng sẽ bắt đầu thực hiện các chuyến bay thử nghiệm sử dụng động cơ tên lửa vào năm tới, theo ông Whit Ngoài. [Bộ sưu tập: SpaceShipTwo thực hiện chuyến bay lướt đầu tiên]

Ông nói: “Chúng tôi hy vọng có thể lên vũ trụ vào năm tới. 'Và sau đó chúng tôi sẽ bắt đầu hoạt động thương mại ngay sau đó.'

Về phần mình, XCOR đang bán chỗ ngồi trên chiếc xe Lynx dành cho hai người của mình với giá 95.000 USD. Các quan chức của XCOR cho biết công ty có kế hoạch hoạt động bay thử nghiệm vào mùa thu năm 2012.

Nguồn gốc màu xanh

Phương tiện trình diễn Goddard của Blue Origin đang bay trên bệ phóng Tây Texas của nó trong một lần phóng thử nghiệm vào ngày 13 tháng 11 năm 2006.(Tín dụng hình ảnh: Blue Origin.)

Tương lai tươi sáng?

Một phần lý do khiến Nield rất lạc quan về du hành vũ trụ dưới quỹ đạo là ông thấy thị trường bao gồm nhiều thứ hơn là chỉ là những trò đùa của khách du lịch. Ông nói, trước khi có nhu cầu lớn về các chuyến bay nghiên cứu quỹ đạo dưới lòng đất, do các cơ quan chính phủ, tổ chức nghiên cứu hoặc các tổ chức khác thuê.

Thật vậy, Virgin Galactic vừa thông báo vào thứ Năm (13/10) rằng họ đã ký một thỏa thuận bay nghiên cứu với NASA. Cả Virgin Galactic và XCOR cũng đã ký hợp đồng với Viện Nghiên cứu Tây Nam phi lợi nhuận để bay thử nghiệm tới rìa không gian và quay trở lại.

Nield cho biết thị trường dưới quỹ đạo cuối cùng phải đủ rộng và đủ sâu để có thể đáp ứng một số công ty bay vũ trụ khác nhau.

Ông nói với SPACE.com: “Chúng tôi đang thấy các công ty khác nhau quyết định họ muốn đi theo thị trường ngách nào. 'Có một thị trường quan trọng, đặc biệt nếu bạn nhắm mục tiêu từng phần riêng lẻ của thị trường đó.'

Gedmark đồng ý.

Ông nói: “Chúng tôi chỉ đang khám phá tất cả các thị trường là gì. 'Các phương tiện khác nhau sẽ có các khả năng khác nhau. Chắc chắn sẽ có chỗ cho nhiều người chơi. '

Bạn có thể theo dõi nhà văn cao cấp Mike Wall của SPACE.com trên Twitter: @michaeldwall . Theo dõi SPACE.com để biết tin tức mới nhất về khoa học không gian và khám phá trên Twitter @Spacedotcom và hơn thế nữa Facebook .